Generálny manažér George McPhee vidí Las Vegas ako dobré miesto na účinkovanie v NHL

Výborné počasie, nízke dane, krásne miesta na život a možnosť zabaviť sa. Na tieto výhody chce generálny manažér Las Vegas George McPhee (58) nalákať nové posily do mužstva, ktoré bude od sezóny 2017/2018 pôsobiť v NHL. Verí, že zostaví silný tím, ktorý v spojení s atraktívnym hokejom vytvorí v meste silnú fanúškovskú základňu. V rozhovore spomína na Slovákov Bondru a Zedníka, chváli svoj najväčší kontrakt v histórii NHL s Ovečkinom a nebezpečenstva gamblingu v centre hazardu sa nebojí.

V roku 1997 ste začali pracovať pre Washington a v mužstve ste mali dvoch Slovákov Petra Bondru a Richarda Zedníka. Ako si na nich spomínate?

„Richard bol veľmi, veľmi dobrý. Priniesol do mužstva rýchlosť, ktorej sme vtedy nemali dostatok. Rovnako Bondra a navyše obaja strieľali góly vždy, keď sme ich potrebovali. My sme v tom čase boli dobrí silovo, ale chýbala dynamika. Zedník mal naozaj dobrú nováčikovskú sezónu a čo je dôležité, v play off jeho výkonnosť stúpala. Vedel dobre prikryť a podržať puk. Keď sa chcete dostať až na samý vrchol, vždy potrebujete mladých, talentovaných hráčov, ktorí vás potiahnu dopredu, a to dokážu len tieto typy hráčov. Nie „free agenti“ (väčšinou starší hráči, pozn. red.). A Peter bol výborný hokejista, ktorý súperovi vždy hrozil gólom.“

Hneď vo vašej prvej sezóne ako GM Washingtonu ste hrali finále Stanleyho pohára proti Detroitu. Vo vašich ďalších pätnástich sezónach ako „šéfa“ klubu ste už nikdy tak vysoko nehrali. Prečo?

„Je v tom množstvo faktorov. Okolo roku 2000 sme mali druhé najstaršie mužstvo ligy a chceli sme mančaft prebudovať na mladší. Počas sezóny 2003/2004 sme sa rozhodli zmeniť tím kompletne. Museli sme preto obetovať tri účasti v play off po sebe. Neskôr sme znova mali dobrý káder, ale nie natoľko, aby sme opäť hrali finále. “

Peter Bondra mi raz povedal, že mužstvu chýbali dvaja kvalitní obrancovia.

„Áno. V prvom roku to ešte šlo. Neskôr sme mali dobrého brankára i útočníkov, no nájsť v tom čase šikovných bekov bolo ťažké. V prípade, že by boli, hrali by sme lepšie.“

V ročníku 2003/2004 ste vymenili všetkých starších hokejistov. Postupne odišli Gončar, Jágr, Bondra, Nylander, Grier, Lang a Konovalchuk. Bolo pre Vás ťažké rozlúčiť sa s týmito mužmi?

„Veľmi, pretože to boli kvalitní hokejisti i ľudia, ale my sme sa museli pripraviť na novú kolektívnu zmluvu medzi NHL a NHLPA. Bolo zrejmé, že rozpočet na výplaty výrazne klesne. Začali sme budovať nový, mladý mančaft a zmeny boli nevyhnutné.“

V čase tvorenia nového kádra ste už počítali s tým, že v prípade skončenia ročníka na posledných priečkach bude teoretická možnosť získať Alexandra Ovečkina, prípadne Jevgenija Malkina a na nich postaviť budúcnosť klubu?

„Nie, vtedy sme nevedeli, že si vyberieme Ovečkina, jedine to, že potrebujeme obmeniť zostavu. Dúfajúc, že v drafte budú k dispozícii kvalitní hráči. Boli sme veľmi šťastní, že sme vyhrali lotériu draftu a získali Alexandra.“

Pred ôsmimi rokmi ste s ním podpísali najväčší kontrakt v histórii hokeja a 68. najväčšiu zmluvu v dejinách športu. Na 13 rokov za 124 miliónov dolárov. Ako to s odstupom času hodnotíte?

„Výborná zmluva. On si zaslúži každý cent, ktorý zarobil. Je skvelý, trikrát získal trofej pre najužitočnejšieho hráča ligy, šesťkrát bol najlepší strelec. Takmer okamžite ako prišiel, je každý domáci zápas vypredaný. Viem, že chce vyhrať Stanleyho pohár viac ako čokoľvek iné. Nikdy neviete – keby sme ho nepodpísali s ním, dali by sme ho niekomu inému. Všetko vychádza výborne pre Ovečkina, klub i fanúšikov.“

Museli ste dlho zvažovať návrh kontraktu?

„Určite, pri takto dlhých zmluvách máte vždy trochu obavy a niečo riskujete. Ale tento podpis je stále platný a Washington je v tomto smere veľmi šťastný.“

Hala Verizon Center vo Washingtone je šiestou najdrahšou v NHL. Stála 382 miliónov dolárov a napríklad v sezóne 2005/2006 bol divácky priemer 13 900 fanúšikov, ale v ročníku 2009/10 až 18 500, čo je maximálna kapacita štadióna. Dôvod takého rapídneho zvýšenia?

„Myslím si, že je vypredané ôsmy rok za sebou. Capitals je veľmi populárny klub, hrajú štýlom, aký ľudí baví, vyhrávajú veľa domácich zápasov a mediálny trh vo Washingtone je stále viac hokejový. Veľa ľudí tam tento šport miluje a mnoho detí začína s hokejom. V tomto smere robia výbornú prácu. A nakoniec, majú zostavu zloženú z hviezd ako Ovečkin, Kuznetsov, Bäckström či Holtby.“

Od roku 2001 do roku 2004 ste mali v tíme Jaromíra Jágra. Počul som, že pravdepodobne neprišiel do klubu v správnom čase a možno chcel vtedy hrať niekde inde. Ako hodnotíte jeho pôsobenie v hlavnom meste USA.

„Fantastický hráč. Liga bola k nemu vtedy neférová a nastavená proti jeho spôsobu hry. Bolo veľmi veľa hákovania, držania a nedovoleného bránenia. Je to veľmi talentovaný hráč a mnoho súperov sa ho chcelo nedovoleným spôsobom poslať ku zemi. Snažil sa cez to preniesť, ale vtedy sa neurobili žiadne opatrenia. Tie prišli až od sezóny 2005/06. Odvtedy sa pravidlá zmenili a aj preto hrá dodnes. Cesta, akou išla NHL do roku 2004, bola pre neho veľmi zložitá a to malo vplyv na to, ako u nás hral.“

Pracovali ste koncepčne dlhých sedemnásť rokov ako GM Washingtonu, no budúce leto budete mať len tri mesiace nato, aby ste z hráčov z draftu a rozširovacieho draftu postavili konkurencieschopné mužstvo.

„Je to výzva, ale chceme ju a tešíme sa na ňu. Máme novú arénu, moderné tréningové centrum, výbornú klímu a každý v Las Vegas sa teší na nový tím. Myslíme si, že pritiahneme kvalitných hokejistov a pokúsime sa čo najrýchlejšie vytvoriť fungujúci tím.“

Okrem spomínaných výhod sú aj ďalšie: nízke dane, možnosť zábavy a krásne miesta na bývanie. Sú tieto skutočnosti pre hokejistov dôležité pri rozhodovaní  o presune do Las Vegas na rozdiel od mrazivých miest Winnipegu a Edmontonu?

„Veľmi jednoducho sa po meste pohybuje, zdržania na cestách sú minimálne, aréna je desať minút od letiska, tréningové centrum pätnásť minút. To všetko hráči majú radi a k tomu väčšina chalanov chce mať šancu vyhrávať. Keď budeme robiť svoju prácu dobre, máme možnosť víťaziť.“

Las Vegas predalo dodnes 15 000 permanentiek. Vyskytujú sa obavy, že v prípade neúspechu budú fanúšikovia ubúdať, prípadne bude zimák zaplnený turistami z iných miest USA bez vzťahu ku klubu.

„Najkrajšia budúcnosť Las Vegas je, že prídu fanúšikovia z tohto mesta. Chcem aby bola aréna plná hlavne našich priaznivcov. Ak zostavíme dobrý tím a budeme hrať kvalitný hokej, prívržencov klubu isto mať budeme.“

V meste je nebezpečne blízko lákadlo gamblingu a prvýkrát v histórii profesionálneho športu bude klub priamo v meste hazardu. Neriskuje NHL, keď práve tu spoluzakladá organizáciu?

„Nemyslím si, pretože gambling je rozšírený po celých USA. Ak hráč chce, môže sa do problémov dostať kdekoľvek. Verím, že hráči sú dostatočne rozumní, aby sa tomu vyhli, nebojím sa toho. Podľa mňa hokejisti prídu do Las Vegas radi, pretože na rozdiel od New Yorku, kde je len jedna hlavná ulica, je centrum mesta rozľahlejšie.“

Do rozširovacieho draftu idete s výbornou východiskovou pozíciou. Každý z 30 klubov si môže ochrániť len jedného gólmana, troch bekov a šiestich útočníkov alebo brankára a ôsmich hráčov do poľa.

„Pravidlá výberu sú najpriaznivejšie, aké kedy nový klub pri vstupe do NHL mal. Verím, že z rozširovacieho draftu vytvoríme dobrý základ, avšak najlepších hokejistov získame z draftu. A do neho zostáva ešte dostatok času.“

Videli ste šesť zápasov na Memoriáli Ivana Hlinku v Bratislave. Môžete prezradiť pár mien, ktoré sa vám pozdávajú?

„Takých je viacero, ale medzi dneškom a júnom budúceho roku je ešte veľmi ďaleká cesta. My dnes nevieme, ktorým smerom títo chlapci v sezóne pôjdu. Nebolo by fér, aby som dnes hovoril o konkrétnych menách, rád vám ich poviem budúci rok v júni (úsmev).“

Skúsim jedno meno. Rus Klim Kostin.

„Áno, veľmi dobrý hokejista.“

O mesiac začína Svetový pohár a bude bez Slovenska a Švajčiarska. Čo si myslíte o formáte turnaja?

„V čase rokovaní o pláne turnaja som nebol GM Kanady, preto neviem o detailoch tvorenia akcie. Bolo by pozitívne,  keby účastníkmi Svetového pohára boli jednotlivé krajiny. Teraz nastal iný proces a priebeh turnaja ukáže, či to bolo správne. Slováci majú v niekoľkých hráčoch zastúpenie a uvidíme, aké rozhodnutia sa prijmú do budúcna.“

Minulý rok bol v piatom kole zo 149. miesta Edmontonom draftovaný váš syn Graham. Pre vás to bola veľmi emotívna chvíľa.

„Samého ma to prekvapilo, ako veľmi to môže byť emotívne. Neočakával som to. Bol som za neho šťastný, že ho vybrali, pretože viem, že potom túžil. Chce si užiť hokejovú cestu. Keď sú vaše deti šťastné, ste aj vy.“

Vo vašej prvej hráčskej NHL sezóne ste sa mohli v New York Rangers stretnúť s Václavom Nedomanským, pre ktorého to bola naopak jeho posledná sezóna v kariére.

„Ja som bol povolaný až na play off a Václav tam už nebol. Niekoľkokrát som s ním bol na obede a je to naozajstný gentleman, veľmi milý človek. Verím, že v určitom období jeho života to mohol byť najlepší športovec sveta, pretože okrem hokeja hral výborne futbal i tenis. Neuveriteľný športovec. Pre mňa je to podobná osobnosť ako je Jean Beliveau v Montreale.“

Pridaj komentár